Economia: A tecnologia digital pode realmente salvar a África?

A Microsoft delegate checks applications on a smartphone during the launch of the Windows 10 operating system in Kenya's capital Nairobi, July 29, 2015. Microsoft Corp's launch of its first new operating system in almost three years, designed to work across laptops, desktop and smartphones, won mostly positive reviews for its user-friendly and feature-packed interface. REUTERS/Thomas Mukoya - GF20000008183

Poderá a Internet transformar a África? Nos últimos anos, a emergência de novas tecnologias suscitou grandes esperanças para o futuro de um continente onde 40% da população ainda vive abaixo do limiar da pobreza. “A tecnologia e a inovação são fundamentais para libertar o vasto potencial de África”, disse o Secretário-Geral da ONU Antonio Guterres este Verão.

A transformação tecnológica começou a materializar-se com a rápida difusão dos telemóveis ao longo dos últimos 15 anos. Em 2004, menos de 3% dos africanos tinham uma linha telefónica fixa. No final de 2018, de acordo com a GSMA, uma associação internacional de operadores e fabricantes de telemóveis, a África Subsaariana tinha 456 milhões de assinantes móveis únicos, uma taxa de penetração de 44%. O mercado está a crescer mais rapidamente do que em qualquer outra região do mundo. E a propriedade de smartphones está a crescer rapidamente.

Muitos serviços têm prosperado com esta inovação. Este é o caso dos pagamentos móveis, lançados em 2007 no Quénia, que desde então se espalharam por todo o continente. Só a África detém agora quase metade das contas de dinheiro móvel activas do mundo. Em áreas mais cruciais como a educação, saúde e energia, os actores do desenvolvimento estão a apostar fortemente nos avanços tornados possíveis pela tecnologia digital. Por vezes ao ponto de acreditar no efeito “leapfrog”. A expressão anglo-saxónica – literalmente “saltar” – descreve como a inovação tecnológica poderia permitir ao continente saltar certas fases de desenvolvimento e transformar as condições de vida da sua população.

No entanto, o optimismo deve ser qualificado. Falta de cobertura de rede, custo elevado dos contratos, falta de competências de alfabetização necessárias para utilizar a Internet… Há muitos obstáculos. De um modo mais geral, a falta de infra-estruturas físicas nunca pode ser compensada apenas pela tecnologia digital. A construção de estradas, pontes, caminhos-de-ferro e centrais eléctricas deve continuar a ser uma prioridade tanto para os governos como para os doadores internacionais.

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